L'homme derrière le mythe

Bien que Herne soit considéré comme un aspect de Cernunnos, le Dieu Cornu, dans la région de Berkshire en Angleterre, il y a effectivement une histoire derrière la légende. Selon le folklore, Herne était un chasseur employé par le roi Richard II. Dans une version de l'histoire, des hommes jaloux de son statut l'ont accusé de braconnage sur les terres du roi. Faussement accusé de trahison, Herne est devenu un paria parmi ses anciens amis. Enfin, dans le désespoir, il s'est pendu à un chêne qui devint plus tard connu comme le chêne de Herne.

Dans une autre variante de la légende, Herne a été mortellement blessé lors de la charge d'un cerf sur le roi Richard. Il a été guéri miraculeusement par un magicien qui a retiré le bois du cerf mort de la tête de Herne. En guise de paiement pour le ramener à la vie, le magicien exigea les compétences d'Herne en matière de foresterie. Condamné à vivre sans sa bien-aimée chasse, Herne fuit vers la forêt, et se pendit à un chêne. Cependant, tous les soirs, il se promène à la tête d'une chasse spectrale, chassant dans la forêt de Windsor.

Shakespeare lui rend hommage

Dans "Les Joyeuses Commères de Windsor", le Barde lui-même rend hommage à l'ombre de Herne, errant dans la forêt de Windsor:

Un vieux conte raconte que Herne le Chasseur, 
   Quelques temps gardien de la forêt de Windsor, Tout l'hiver durant, à minuit, encore, Se promène autour d'un chêne, avec de grandes cornes; Et là, il souffle sur les arbres, et prend le bétail, Et rend le sang des vaches laitières, et secoue leur chaîne D'une manière hideuse et terrible. Vous avez entendu parler d'un tel esprit, et vous connaissez Le eld superstitieux qui marche en tête Reçu et tint à notre époque, Ce récit d'Herne le Chasseur pour vérité.

Herne, archétype de Cernunnos

Dans les livres de Margaret Murray de 1931, God of the Witches, elle postule que Herne est une manifestation de Cernunnos, le dieu celtique cornu. Parce qu'il ne se trouve que dans le Berkshire, et non pas dans le reste de la région de Windsor Forest, Herne est considéré comme un Dieu «local» - et pourrait même être l'interprétation en Berkshire de Cernunnos.

La région de Windsor Forest a une forte influence saxonne. L'un des dieux honorés par les premiers colons de la région fut Odin, qui a également été suspendu à un arbre. Odin était aussi connu pour son attrait pour l'équitation à travers le ciel lors de sa propre chasse sauvage.

Seigneur de la Forêt

Autour de Berkshire, Herne est représenté comme portant la ramure d'un grand cerf. Il est le dieu de la chasse sauvage, du jeu dans la forêt. Les bois d'Herne le relie au cerf, qui a un rôle honnorifique - après tout, tuer un cerf seul peut marquer la différence entre la survie et la famine, c'était donc une chose puissante.

Herne était considéré comme un chasseur divin, et a été vu lors de sa chasse sauvage portant une grande corne et un arc en bois, monté sur un cheval noir et puissant accompagné par une meute de chiens aboyants. Les mortels placés sur la voie de la Chasse sauvage sont balayés par elle, et souvent emmenés par Herne, destinés à chasser avec lui pour l'éternité. Il est considéré comme un signe avant-coureur de mauvais augure, en particulier dans la famille royale. Selon la légende locale, Herne apparaît uniquement dans la forêt de Windsor en cas de besoin, comme en temps de crise nationale.